What Books Are For - Alain de Botton

The four psychological functions of great literature

It saves you time
It looks like it’s wasting time, but literature is actually the ultimate time-saver — because it gives us access to a range of emotions and events that it would take you years, decades, millennia to try to experience directly. Literature is the greatest reality simulator — a machine that puts you through infinitely more situations than you can ever directly witness.

It makes you nicer
Literature performs the basic magic of what things look like though someone else’s point of view; it allows us to consider the consequences of our actions on others in a way we otherwise wouldn’t; and it shows us examples of kindly, generous, sympathetic people.
Literature deeply stands opposed to the dominant value system — the one that rewards money and power. Writers are on the other side — they make us sympathetic to ideas and feelings that are of deep importance but can’t afford airtime in a commercialized, status-conscious, and cynical world.

It’s a cure for loneliness
We’re weirder than we like to admit. We often can’t say what’s really on our minds. But in books we find descriptions of who we genuinely are and what events, described with an honesty quite different from what ordinary conversation allows for. In the best books, it’s as if the writer knows us better than we know ourselves — they find the words to describe the fragile, weird, special experiences of our inner lives… Writers open our hearts and minds, and give us maps to our own selves, so that we can travel in them more reliably and with less of a feeling of paranoia or persecution…

It prepares you for failure
All of our lives, one of our greatest fears is of failure, of messing up, of becoming, as the tabloids put it, “a loser.” Every day, the media takes us into stories of failure. Interestingly, a lot of literature is also about failure — in one way or another, a great many novels, plays, poems are about people who messed up… Great books don’t judge as harshly or as one-dimensionally as the media…

Literature deserves its prestige for one reason above all others — because it’s a tool to help us live and die with a little bit more wisdom, goodness, and sanity.

Het plezier van papier

Deejays grijpen terug naar vinyl, koks kweken hun eigen groenten en ook grafisch ontwerpers gaan terug naar de basis. Alle phones en pads ten spijt zijn mooi papier, handgeschreven boodschappen en oude druktechnieken helemaal terug. De comeback van het papier. Want een flauwe ‘prettige feestdagen’ op Facebook is zó 2013.

Ruil je rijk

Dat je opfleurt van een goed boek wist je al. Maar wil je nog een grotere opkikker? Geef het boek dan door zodra het uit is. Je krijgt er veel voor terug. 

Meer plek in je boekenkast

Boekenliefhebbers kennen het fenomeen maar al te goed: een overvolle boekenkast. In die kast zitten zeker boeken die je niet kunt missen. Omdat de verhalen en personages deel zijn geworden van je leven. Omdat je ze gekregen hebt van iemand die veel voor je betekent. Of omdat het zulke mooie uitgaven zijn dat je ernaar kunt blijven kijken. Maar even zeker staan er boeken tussen waar je wél zonder kunt. Boeken die je niet gelezen hebt – en ook nooit zult lezen. Maar die andere lezers wel willen ontdekken. Of boeken waarvan je de verhalen al lang vergeten bent. Maar die anderen wel de moeite vinden. Bevrijd jezelf van alle ballast en zet je overtollige boeken in een boekenruilkastje. Je lievelingsboeken gaan ervan stralen.  

Verrassende boekenvondsten

Denk even terug aan het laatste boek waar je echt van genoten hebt. Zie je het voor je? Weet je nog hoe je het op de kop getikt hebt? De kans is groot dat je er toevallig op gebotst bent. Bovenaan een stapel in de boekhandel. Op de salontafel van een vriend of vriendin. In een krantenartikel dat bleef liggen in de trein. Of tussen de ingeleverde boeken in de bibliotheek. Rode draad? Goede boeken zoek je niet, je vindt ze. Ze duiken op uit het niets. Trekken je aandacht. En laten je niet meer los tot je ze meeneemt. Verras jezelf en kom eens tussen de boeken in een boekenruilkastje snuisteren. Er wacht je een bijzondere ontdekkingstocht.

Onverwachte boekenbabbels

Het is een van de moeilijkste dingen. Zeker voor introverte mensen. En tegelijk een van de meest bevredigende. De paradox? Een goed gesprek met vreemden. Zou het niet fijn zijn als je meteen een aanknopingspunt hebt? Een gespreksonderwerp waar je zelf veel over weet. En altijd meer over wilt leren. Een onderwerp waarover je onmogelijk kunt zwijgen. Al eens aan een boek gedacht? Verbaas jezelf en spreek iemand aan bij een boekenruilkastje. Je wordt er een rijker mens van.

Ben je overtuigd? Kom dan in het Kadettesteegje in Hasselt kijken naar het boekenruilkastje, een onderdeel van het internationale LittleFreeLibrary-netwerk.

Elk boek is voor honderd jaar in slaap gevallen, wachtend op die ene, ware lezer die zich door de woekerende rozen van loze woorden een weg naar binnen weet te banen om zo de tekst wakker te kussen en weer te bezielen met een leven dat eruit verdwenen was.

P.F. Thomése